Whose Sandal Strap I am Not Worthy to Untie

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“Whose Sandal Strap I am Not Worthy to Untie” 


The book by the prominent Spanish scripture scholar Luis Alonso-Schokel called 

I Nomi 


  (The  Names  of  Love)  provides  a  fascinating  and  spiritually  rich  look  at 

marriage symbols in the bible. I’d like to offer a brief summary of some of the insights of  

the chapter from that book entitled "The Levirate."  


Schokel begins by noticing 5 similar texts from the New Testament all dealing with St. 

John the Baptist: 


Matthew  3:11    he  who  is  coming  after  me  is  mightier  than  I,  whose  sandals  I  am  not 

worthy to carry 


Mark 1:7 After me comes he who is mightier than I, the thong of whose sandals I am not 

worthy to stoop down and untie 


Luke  3:16  he  who  is  mightier  than  I  is  coming,  the  thong  of  whose  sandals  I  am  not 

worthy to untie; he will baptize you with the Holy Spirit and with fire. 


John 1:27 even he who comes after me, the thong of whose sandal I am not worthy to 



Acts 13:25 after me one is coming, the sandals of whose feet I am not worthy to untie. 


Now any text repeated in all of the gospels (and the book of Acts too) must have a grand 

significance. Most people will see it as illustrating the humility of the Baptist, unworthy 

to  untie  the  sandals  of  the  Lord,  but  several  internal  hints  point  to  a  deeper,  more 

profound answer. 


Schokel points out three textual clues: 


1)  In  John  1:30  the  Baptist  speaks  of  Christ  as,  "This  is  he  of  whom  I  said,  `After  me 

comes a man who ranks before me, for he was before me.'" The word translated as "man" 

here is not the Greek word "anthropos" usually translated as man, instead it is "aner" a 

word,  as  Schokel  points  out,  having  more  of  a  "sexual"  (in  the  sense  of  gender)  or 

relational meaning. It isn't man, but "male" (maschio in Italian); a male in relation to a 

female. The passage would better be translated in English, "After me comes a male who 

ranks before me." [John the Baptist is the "anthropos" - see John 1:6, 3:27]. Schokel also 

points out the references in John 1-3 to Isaiah 40-66, esp. chapter 54:1-10, where Yahweh 

is referred to as the Bridegroom/husband and in the LXX, the "aner") 


2)  At  least  in  the  synoptics  the  word  "unworthy"  or  "unfit"  has  a  juridical  sense.  That 

word is "ikanos" while John uses "axios." So it seems to be more of unfitness according 

to some type of Judaic law, and with the use of "aner" possibly a marital law. 


3)  Looking  a  few  chapters  down,  we  come  to  the  last  words  of  John  recorded  in  the 

gospel. In responding to questions as to who this Jesus is, he responds,  "You yourselves 

bear me witness, that I said, I am not the Christ, but I have been sent before him. He who 

has the bride is the bridegroom; the friend of the bridegroom, who stands and hears him, 

rejoices greatly at the bridegroom's voice; therefore this joy of mine is now full" (John 

3:28-29).  John  here  is  challenging  Israel's  Messianic  expectations  -  they  expect  their 

Christ to come as a political leader, or a warrior, or even a prophet like John the Baptist, 

but John says this is incorrect. He says that the messiah will come as the Bridegroom of 

his bride Israel; ultimately that Israel has the wrong expectations. 


So  keeping  all  of  this  in  mind:  the  repeated  reference  to  untying  of  sandals,  the 

"maleness"  of  Christ,  the  juridical  context,  and  the  spousal-messianism  John  uses  to 

describe  the  Christ,  Schokel  (along  with  the  Fathers)  exegetes  this  text  in  light  of  the 

Levirate Law in the Old Testament. 


The Levirate Law (derived from Latin levir, meaning "a husband's brother") is the name 

of an ancient custom ordained by Moses, by which, when an Israelite died without issue, 

his  surviving  brother  was  required  to  marry  the  widow,  so  as  to  continue  his  brother's 

family through the son that might be born of that marriage (Gen 38:8; De 25:5-10 ) comp. 

(Ruth  3:1  4:10)  Its  object  was  "to  raise  up  seed  to  the  departed  brother."  But  if  the 

surviving  brother  refused  (for  whatever  reason)  to  marry  the  widow,  a  rite  called 

"Halizah" would occur. Deut 25:5-10 describes the Levirate and Halizah: 


"If  brothers  dwell  together,  and  one  of  them  dies  and  has  no  offspring,  the  wife  of  the 

dead shall not be married outside the family to a stranger; her husband's brother shall go 

in to her, and take her as his wife, and perform the duty of a husband's brother to her. 

And the first son whom she bears shall succeed to the name of his brother who is dead, 

that his name may not be blotted out of Israel. And if the man does not wish to take his 

brother's wife, then his brother's wife shall go up to the gate to the elders, and say, `My 

husband's brother refuses to perpetuate his brother's name in Israel; he will not perform 

the  duty  of  a  husband's  brother  to  me.'  Then  the  elders  of  his  city  shall  call  him,  and 

speak to him: and if he persists, saying, `I do not wish to take her,' then his brother's wife 

shall go up to him in the presence of the elders, and pull his sandal off his foot, and spit in 

his face; and she shall answer and say, `So shall it be done to the man who does not build 

up his brother's house.' And the name of his house shall be called in Israel, The house of 

him that had his sandal pulled off" (Deuteronomy 25:5-10). 


The sandal is the key - the sandal is symbolic of he who has the right to marriage. The 

one who wears the sandal is the Bridegroom. As St. Cyprian said, this is why both Moses 

(Ex 3:2-6) and Joshua (John 5:13-15) were told by Yaweh that they had to remove their 

sandals; although they might have been prophets, they were not the one who had the right 

to  marry  Israel  the  Bride.  In  saying  that  he  is  not  fit  (juridically)  to  remove  the  sandal 

from Jesus' foot he is saying that Jesus is the bridegroom, he is the one who has the right 

to marriage, not John - even though he came first. 


"Even though he came first" - John admits to this, being the precursor of the Messiah-

Bridegroom, but he is not the one that will marry the bride (as he is not the Messiah, as 

some of the Jews had thought). To understand this better (and the entire Levirate process) 

one must look to the book of Ruth. In it, the widow Ruth is set to marry her "next of kin" 

via the levirate law, but Boaz arrived first to claim Ruth, It does not matter though, the 

next of kin has first choice. But he decides to pass up the marriage to Ruth, and gives her 

to Boaz. And in doing so he "drew off his sandal" (Ruth 4:8). Even though John came 

first, Jesus is the one with the right to the woman, and he opts for the marriage - and thus 

does not remove his sandal. John will not be given the chance to take his place. 


This interpretation of these passages are not new, as Schokel points out. Several of the 

Fathers, including Jerome, Cyprian, and Gregory all see the Levirate law being referred 

to in the passages about John the Baptist. As Jerome writes, "being as that Christ is the 

Bridegroom, John the Baptist is not merited to untie the laces of the bridegroom's sandal, 

in  order  that,  according  to  the  law  of  Moses  (as  seen  with  Ruth)  his  house  will  not  be 

called "the house of the un-sandaled," [a reference to the refusal to carry on the name of 

the deceased brother]. 


So, if John is not the messiah-bridegroom, and is unfit to untie the bridegroom's sandals, 

as the "friend of the groom" - what is his duty, esp. in the Levirate context? The root of 

his mission "to prepare the way of the Lord" can be found in Ruth 3:3 when the elders tell 

Ruth  before  her  wedding  to  "Wash  therefore  and  anoint  yourself,  and  put  on  your  best 

clothes."  John's  baptism  of  repentance  is  done  to  prepare  the  bride  for  the  wedding. 

Liturgically, he cleans her from her impurities (see also Ezekiel 16) preparing the bride 

"that he might sanctify her, having cleansed her by the washing of water with the word" 

(Ephesians 5:26). To prepare Israel the Bride for her nuptial with Christ her bridegroom 

is the heart of the Baptist's mission. 


Now with all symbolism and typologies, it is hard to "stretch" the analogy too far. But in 

order to get the full meaning of Christ's fulfillment of the Old Testament, one has to twist 

symbols around a bit. In order to do understand one other crucial aspect of the Levirate, 

that of the "deceased" brother, we must be a bit creative, and look at it from a different 

perspective. Christ marries his bride, consummates his union with her, on the cross (see 

Eph 5) - but this leads to his death. So he could be seen as the "dead husband." So who 

will be the "brother" who takes his place in marrying his bride? For the answer we must 

again turn to the gospel of John.  


"When Jesus saw his mother, and the disciple whom he loved standing near, he said to 

his  mother,  'Woman,  behold,  your  son!'  Then  he  said  to  the  disciple,  'Behold,  your 

mother!'  And  from  that  hour  the  disciple  took  her  to  his  own  home"  (John  19:26-27). 

Jesus had no other brothers, so he gave his mother to John - and thus in becoming her 

son, John (and all apostles and Christians likewise) became Jesus' brother. But we cannot 

forget that on a different level (see Rev 12) Mary is the "icon of the church," the bride - 

so John as he becomes Jesus' brother, is given to the Church as her bridegroom. Here we 

have what Schokel says might be seen as the "root of apostolic succession." The Church 

is passed on from brother/apostle to brother/apostle - yet the bride still keeps the name of 

her first husband, as Paul writes, "Is Christ divided? Was Paul crucified for you? Or were 

you  baptized  in  the  name  of  Paul?"  (1  Corinthians  1:13).    The  name  of  the  husband  is 

carried on by the generation of new sons, thus the brother through his preaching of the 

word, causes the bride to become fruitful. Look to St. Paul (a Jew well versed in the Law) 

again, "For though you have countless guides in Christ, you do not have many fathers. 

For I became your father in Christ Jesus through the gospel" (1 Corinthians 4:15). The 

bishops/apostles have their charge to carry on the name of Christ by preaching the gospel 

and celebrating the sacraments - and in doing so the church/bride becomes church/mother 

and the Levirate law is thus fulfilled in Jesus Christ. 






































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